Vinton Cerf: ‘La VoIP terminará siendo tan natural como el correo electrónico’

Vinton Cerf
PABLO ROMERO
BARCELONA.- Vinton G. Cerf, considerado uno de los padres de Internet y galardonado con el Premio Príncipe de Asturias 2002, pronostica que Internet será la red pública en el futuro próximo.

No obstante, también se ha atrevido a pronosticar que Internet terminará integrando todas las comunicaciones (“no tiene sentido mantener redes separadas cuando hay capacidad y calidad para unificarlas”). Cree posible el control en la Red, aunque matiza: “hay que preguntarse a qué llamamos control, y será una cuestión tecnológica o política”.
Nació en Connecticut (Estados Unidos) en 1943, es graduado en matemáticas por la Universidad de Stanford y se doctoró en Informática en la de California (UCLA).

P. Hace 20 años, ¿imaginaste en algún momento que Internet iba a tener el éxito que actualmente tiene?

R. ¿Quieres decir que si hace 20 años tenía una visión de lo que iba a suponer? Pues la respuesta corta es ‘no’. La respuesta larga es que cuando comenzamos a trabajar en esto Bob Kahn y yo, sabíamos que estábamos manejando una tecnología muy poderosa, y sabíamos que la intención era permitir la conexión de un número extremadamente alto de redes, por lo que lo que diseñamos lo hicimos para ser algo grande. Claro, que al principio trabajábamos sólo con tres redes. Y, sin embargo, fue suficiente: eran tres redes diferentes entre sí, lo que determinó que nuestro trabajo estuviese basado en una arquitectura muy abierta.

En cuanto a las LAN, Ethernet fue creada y desarrollada de manera paralela a nuestro trabajo, en el mismo lugar (Palo Alto, California) y en el mismo año (1973), y el hombre que inventó esta tecnología, Bob Metcalfe, estaba apenas a una milla de nosotros.

Tengo la teoría que los grandes pasos en el desarrollo de Internet se dan cada 10 años desde el comienzo de su diseño, en 1973; enero de 1983, primera vez que se pone en marcha Internet; aparición de la World Wide Web, 1992/93; significativa expansión de VoIP (Voz por IP), 2003. Así que sólo podemos intuir lo que puede pasar en 2013, pero yo sé al menos algo que pasará: La Internet interplanetaria.

P. Existe la sensación de que muchos gobiernos y empresas intentan ejercer cierto control sobre Internet, tanto social como técnico. ¿Cree que esto es posible? ¿Cuál es su opinión sobre el control en la Red?

R. El primer lugar, creo que sí, que el control es posible. Lo que pasa es tenemos que preguntarnos qué significa.

Si hablamos de seguridad de las redes, de la confidencialidad, de la resistencia a ataques externos, podemos hacer mucho para hacer esas redes más resistentes. Ayer, en una conferencia sobre seguridad, se habló de lo duro que es evitar un ataque de Denegación de Servicio (DDoS), por el que la Red se puede saturar. Hemos estado trabajando en mecanismos de detección de ‘software’ (claro, que lo ideal es ser capaces de detectar el ataque antes de que se produzca) y mecanismos para desviar el tráfico en caso de ataques. No obstante, ninguna de esas medidas es perfecta. Cada vez que una operadora lanza una medida de protección, los ‘hackers’ buscan maneras de saltársela.

Si hablamos de seguridad personal, puedes crear herramientas tecnológicas de protección, tales como el encriptado, pero no es este el verdadero problema, se trata de un problema político, de leyes de protección. Es el caso de las transacciones comerciales por la Red, en las que das datos personales al vendedor para comprar. En Europa, por ejemplo, hay leyes de protección de datos personales. Por eso a veces es un problema más de leyes que de tecnología.

P. Hablemos de la transmisión. Las redes cada vez son más rápidas, y soportan más ancho de banda. ¿Qué ocurre con la transmisión de vídeo? ¿Por qué no se usa la transmisión Multicast, que lleva años usándose en las universidades?

R. Tenemos servidores Multicast. Lo que pasa es que no mucha gente produce dichos servidores, y la razón es que otras maneras de distribución, como ‘streaming audio’ o ‘streaming video’, está funcionando muy bien. Si disponen de un servidor cerca del punto de conexión de tus clientes, no necesitas un sistema tan complicado como Multicast.

Eso es precisamente lo que una empresa llamada AKAMAI hace (está en Cambridge, MA, EEUU), que dispone de 15.000 servidores todo el mundo y 1.900 ISP.

En resumidas cuentas, Multicast es un sistema muy complicado, y la gente dice “no necesitamos eso, ‘streaming’ audio y vídeo ya va bien”.

P. Bueno, ¿y qué sucede con los medios de comunicación de carácter mundial, o con las emisiones masivas por la Red?

R. Ese es precisamente el negocio de AKAMAI. Pero hay algo interesante que está desarrollándose, más cerca de la idea de Multicast, y es ‘Satellite Broadcast’, la transmisión vía satélite, es muy eficiente, incluso mucho más que el sistema ‘Multicast’, ya que el ‘Multicast’ es un sistema demasiado artificial, tiene que hacer copias de información para todo el mundo para ser efectivo. También está el cable, por donde va la señal de televisión.

P. Sí, pero sólo para aquellas zonas con infraestructuras suficientes…

R. Bueno, eso es claro. Pero es que también depende de la velocidad de las conexiones. Las inalámbricas (WiFi o WiMax) cada vez son más rápidas. He descubierto que aquí van a 64 mbps, una velocidad más que suficiente para ver buena señal de vídeo ‘stream’. De acuerdo que las conexiones son asimétricas, pero esto eventualmente cambiará.

P. ¿Crees que VoIP acabará con la telefonía tal y como la conocemos? ¿Cree que toda transmisión de datos terminará siendo a través de Internet?

R. No tiene ningún sentido mantener redes separadas cuando hay capacidad y calidad suficiente para unificar las redes.

P. Pero parece que ese momento ha llegado, y tengo la impresión de que las operadoras aún no han reaccionado.

R. Bueno, la voz viaja a través de Internet en forma de paquete de información, así que nadie puede saber que es un paquete de voz a menos que sea abierto, y ya entramos en un problema legal, de privacidad de las comunicaciones. En EEUU, por ejemplo, es completamente ilegal ‘espiar’ cualquier tipo de comunicación electrónica. El problema viene dado por la enorme cantidad de dispositivos móviles existentes, ya que si quieres conectar con ellos mediante VoIP, no lo puedes hacer directamente, necesitas que la operadora ‘traduzca’ tu paquete de voz de Internet a una señal de telefonía móvil. Nosotros ofrecemos ese servicio, se llama Gateway Service.

En cualquier caso, quiero que te des cuenta de algo: transportar la voz en un paquete a través de la Red es interesante, pero no es realmente importante, sino que lo importante es aportar un valor añadido a esta comunicación de voz. Por ejemplo, establecer una conversación entre varias personas, que a su vez pueden usar las mismas herramientas simultáneamente para trabajar. La voz por Internet viene a ser lo que el ‘e-mail’ fue hace 20 años, un paso importante que terminará siendo algo muy natural.

Como negocio, ese es el camino. Microsoft tiene herramientas de ‘software’ capaz de ofrecer ese valor añadido, por lo que yo puedo vender ese servicio.

P. Quisiera hablar de lo que muchos llaman el futuro de la Red, IPv6. ¿Cree que la multiplicación de los dispositivos móviles acelerará el tránsito de IPv4 a IPv6? Se necesitarán miles de millones de direcciones IP nuevas…

R. Es muy fácil convencer de la necesidad del cambio a IPv6 precisamente por eso. Hoy hay 2.500 millones de teléfonos, de los que la mitad, más o menos, son móviles. Con IPv4, el número de IP está ‘limitado’ a 4.300 millones. Además, existe un ‘hack’ terrible, el que suponen las NAT boxes (explicación: son unos dispositivos que enlazan intranets e Internet, es decir, son capaces de dar acceso a Internet desde una sola IP a varios ordenadores, los cuales comparten esa dirección). Se trata de algo horrible, ya que Internet no termina en un ordenador, sino en ese dispositivo, y eso interfiere en la seguridad, ya que una persona puede interferir en los paquetes de información en ese punto. Por eso a casi ningún arquitecto de Internet le gusta las NAT Boxes, las llaman ‘hack’. Con IPv6 esto se eliminaría, no sería necesario.

    En IPv6, las direcciones pasan de los 32 a 128 bits, o sea de 2^32 direcciones (4.294.967.296) a 2^128 direcciones (3.402823669 e38, o sea sobre 1.000 sixtillones).

P. El diario elmundo.es fue una de las primeras empresas en España en implementar IPv6, fue hace más de dos años, y fue un trabajo muy duro…

R.¡Muy bien!, Muy bien hecho.

P. Pero de momento, hay muy poco realizado en todo el mundo. IPv6 es, digamos, invisible aún.

R. Lo que pasa es que está habiendo una convivencia entre IPv4 y, muy incipiente, IPv6. Los servidores tienen que ser capaces de funcionar en ambas versiones del protocolo, y las entidades de gestión de dominios también. La ICANN va a introducir IPv6 en los dominios de primer nivel.

P. ¿Crees que el futuro es un futuro sin cables?

R. Bien, en primer lugar creo que habrá multitud de dispositivos ‘wireless’, y eso es bueno. Pero afirmar que todo será sin cables, la respuesta es ‘no’, ya que para conectar cientos de millones de dispositivos inalámbricos necesito fibra, que es el único soporte de telecomunicaciones que es realmente extensible, capaz de transmitir hasta 6.4 Tbps. Esto es bueno, implicará en el futuro un crecimiento de la banda en las conexiones con los dispositivos móviles.

Además, existe una comunicación que naturalmente será ‘wireless’, la comunicación interplanetaria.

P. ¿Qué importancia le das a la alfabetización digital de los menos desarrollados?

R. Oh, es algo muy importante. Creo que estar en Internet implica un valor económico muy alto. Tiene un especial interés en el mundo agrícola, en las zonas rurales. Los ejemplos de uso son muy variados, pero los ejemplos más ilustrativos son los que se refieren a obtener información (de mercados, de precios, de plagas, sanitaria, etc…).

P. ¿Crees que la información puede cambiar al mundo? ¿Es ese el camino para dar una oportunidad de desarrollo a quienes más lo necesitan?

R. Bueno, en los casos generales, no quisiera sobrevalorar un factor del desarrollo como es la educación digital o el acceso a la información. Hay otros factores, como la facilidad de acceso. Si una información importante está escrita en catalán, no seré capaz de hacerme con ella. Por eso es muy importante hacer un esfuerzo para enseñar a la gente cómo conseguir información y cómo usarla.

Personalmente estoy convencido de que hay acercar ordenadores a la gente que nunca ha tenido acceso a ellos y enseñarles a usarlos, de manera que se desenvuelvan por ellos mismos.

P. ¿Y qué opinas del ‘software’ libre, o sea, del ‘software’ de código abierto?

R. Tengo sentimientos encontrados. Es muy útil en la medida que puedes acceder al código fuente, eres capaz de comprenderlo y puedes encontrar vulnerabilidades (‘bugs’). La pregunta es ¿quién tiene tiempo para hacer eso? La mayor parte de los usuarios no. Además, el software de código abierto no garantiza al 100% la mejor calidad. Si yo pago por algo, al menos sé a quién rendir cuentas si el programa falla…

P. Pero es que ‘software’ libre no quiere decir que no existan empresas que den soporte técnico, y no necesariamente es gratis. De hecho, la mayor parte de las empresas que se dedican al desarrollo de ‘software’ libre viven de dar soporte, es otra manera de hacer negocio, y al final parece que resulta más barato…

R. No sabemos si es más barato. Puedo decir que he conseguido un programa gratis, pero no sé usarlo. ¿Cuántos euros por hora me vas a cobrar por enseñarme? Podríamos discutir horas, y no es el caso. Insisto que tengo sentimientos encontrados. Me parece perfecto que se produzca ‘software’ libre que mejore la Red, siempre que confíes en él. Se ha vuelto muy popular en las Universidades.

 

P. Hay gobiernos locales y regionales (caso de Extremadura, Andalucía o Valencia) que ofrecen sistemas operativos libres. ¿Qué mejor garantía que un gobierno?

R. Mira, si yo pago, puedo siempre pedir más, y si tengo un problema, sé contra quién acudir. Creo que el software libre está bien para algunos campos, como el mundo académico. En el mundo de los negocios, sólo en algunas ocasiones es una buena idea.

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